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Cargos penales por muertes y lesiones en Nueva Zelanda durante visita a volcán Whakaari que hizo erupción

En conferencia de prensa la tarde de este lunes, el director del organismo de Seguridad en el Empleo, WorkSafe, de Nueva Zelanda, Phil Parkes, anunció que han presentado cargos penales en contra de 13 personas por el accidente ocurrido en diciembre de 2019 cuando un volcán hizo erupción en una isla visitada por turistas y que costó la vida a 22 personas.

Se trata de la erupción del volcán de la isla Whakaari / White Island la tarde del 9 de diciembre de 2019 cuando 47 pasajeros de un crucero de Royal Caribbean estaba en la isla en excursión. Veintidós personas fallecieron, incluyendo dos que fueron declaradas desaparecidas, y los veintiséis pasajeros restantes sufrieron quemaduras, algunos de ellas muy severas.

A poco más de una semana del primer aniversario del accidente, WorkSafe anuncia la presentación de cargos, aunque su director declaró que por razones de procedimiento no puede dar a conocer detalles de los cargos y que, por tal motivo, no dará a conocer los nombres de los acusados. Sin embargo se ha confirmado que han sido imputados GNS Science, que es el organismo encargado de monitorear la actividad volcánica en la isla; el organismo National Emergency Management Agency; y, las operadoras de turismo Volcanic Air y White Island Tours.

Phil Parkes dijo que diez de los trece imputados lo han sido con fundamento en la Ley de Salud y Seguridad en el empleo, Health and Safety at Work Act, nueve de ellos bajo la sección 36 por no haber asegurado la salud y seguridad de sus trabajadores y de otros, y el otro enfrentando cargos como una persona que controla una empresa. Se trata de actos sancionados con multas de hasta 1.5 millones de dólares neozelandeses.

Las otras tres personas son físicas y también han sido imputadas con fundamento en la sección 44 de la misma ley que exige que directores o personas físicas con influencia en la toma de decisiones de una empresa actúen con la debida diligencia de tal forma que la empresa cumpla con sus obligaciones de salud y seguridad. En este caso las sanciones ascienden a una multa máxima de 300,000 dólares neozelandeses.

El director de WorkSafe declaró que tras la más completa y compleja investigación que ese organismo ha realizado, se concluyó que los acusados que llevaron turistas a la isla no cumplieron con sus obligaciones de seguridad y que ahora corresponde al sistema judicial determinar si hubo o no incumplimiento.

Asimismo dijo que los turistas que habían ido ese día a visitar la isla tenían la expectativa razonable de que se habían implementado sistemas apropiados para asegurar que la visita sería segura.

Phil Parkes agregó que la investigación realizada no incluía el rescate y recuperación de víctimas después de la erupción y que de momento ninguna acción legal había sido tomada respecto de ese tema, lo que es objeto de otros procedimientos como una investigación judicial.

Para operar en la isla, las empresas deben haber pasado auditorías de seguridad que les permita obtener un registro. Este registro implica también a las empresas que hacen el transporte por helicóptero. WorkSafe mencionó que están revisando la situación de todas esas empresas de turismo, incluidas las de helicópteros.

Sobe este accidente Matt y Lauren Urey, un matrimonio de Carolina del Sur, Estados Unidos, que estaba de luna de miel, ha presentado demanda en contra de Royal Caribbean y de White Island Tours por las graves quemaduras que sufrieron argumentando negligencia de las empresas al no haberles proporcionado la información completa sobre los riesgos de la visita.

El accidente también está siendo investigado por la policía.

Está previsto que las audiencias del caso presentado por WorkSafe inicien el 15 de diciembre en la Corte de Distrito de Auckland.

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